Mononucléose infectieuse : Symptômes, causes et traitement

Qu’est-ce que la mononucléose infectieuse ?

La mononucléose infectieuse désigne un groupe de symptômes habituellement causés par le virus d’Epstein-Barr (EBV). Il se produit typiquement chez les adolescents, mais vous pouvez le subir à n’importe quel âge. Le virus se propage par la salive, c’est pourquoi certains l’appellent « la maladie du baiser ».

De nombreuses personnes développent une infection à EBV après l’âge de 1 an. Chez les très jeunes enfants, les symptômes sont généralement inexistants ou si légers qu’ils ne sont pas reconnus comme étant une mononucléose infectieuse. Une fois que vous avez une infection EBV, vous n’êtes pas susceptible d’en avoir une autre. Tout enfant atteint d’EBV sera probablement immunisé contre la mononucléose pour le reste de sa vie.

Cependant, beaucoup d’enfants vivants dans les pays développés ne contractent pas ces infections au cours de leurs premières années. Selon les spécialistes, la mononucléose survient 25 % du temps lorsqu’un adolescent ou un jeune adulte est infecté par le EBV.

Les personnes atteintes de mononucléose ont souvent une forte fièvre, des ganglions lymphatiques gonflés et un mal de gorge. La plupart des cas de mononucléose sont légers et se résolvent facilement avec un traitement minimal. L’infection n’est généralement pas grave et disparaît d’elle-même en un à deux mois.

Quels sont les symptômes de la mononucléose infectieuse ?

La période d’incubation du virus est la période qui s’écoule entre le moment où vous contractez l’infection et celui où vous commencez à présenter des symptômes. Elle dure de quatre à six semaines. Les signes et symptômes de la mononucléose durent généralement un à deux mois.

Les symptômes peuvent inclure :

  • Une fièvre
  • Maux de gorge
  • Enflure des ganglions lymphatiques dans le cou et les aisselles
  • Un mal de tête
  • Épuisement
  • Faiblesse musculaire
  • Gonflement des amygdales
  • Sueurs nocturnes

À l’occasion, votre rate ou votre foie peut aussi enfler, mais la mononucléose est rarement mortelle.

La mononucléose infectieuse est difficile à distinguer des autres virus courants comme la grippe. Si vos symptômes ne s’améliorent pas après une ou deux semaines de traitement à domicile, comme le repos, la consommation de liquides en quantité suffisante et une alimentation saine, consultez votre médecin.

Qu’est-ce qui cause la mononucléose ?

La mononucléose est causée par l’EBV. Selon de nombreux spécialistes, l’EBV fait partie de la famille des virus de l’herpès et est l’un des virus les plus répandus dans le monde.

Le virus se propage par contact direct avec la salive de la bouche d’une personne infectée ou d’autres liquides organiques comme le sang. Elle se transmet aussi par contact sexuel et par transplantation d’organes. Vous pouvez être exposé au virus en toussant ou en éternuant, en vous embrassant ou en partageant de la nourriture ou des boissons avec une personne atteinte de mononucléose infectieuse. Il faut habituellement de quatre à huit semaines pour que les symptômes se développent après l’infection.

Chez les adolescents et les adultes, l’infection provoque des symptômes visibles dans 35 à 50 % des cas. Chez les enfants, le virus ne cause généralement aucun symptôme et l’infection passe souvent inaperçue.

Comment diagnostique-t-on la mononucléose infectieuse ?

Comme d’autres virus plus graves comme l’hépatite A peuvent causer des symptômes semblables à ceux de la mononucléose, votre médecin tentera d’écarter ces possibilités.

Examen initial

Une fois que vous aurez consulté votre médecin, il vous demandera normalement depuis combien de temps vous présentez des symptômes. Si vous avez entre 15 et 25 ans, votre médecin pourrait aussi vous demander si vous avez été en contact avec des personnes atteintes de la mononucléose. L’âge est l’un des principaux facteurs de diagnostic de la mononucléose infectieuse, avec les symptômes les plus courants : fièvre, maux de gorge et enflure des glandes.

Votre médecin prendra votre température et vérifiera les glandes dans votre cou, vos aisselles et votre aine. Votre médecin pourrait également vérifier la partie supérieure gauche de votre estomac pour déterminer si votre rate est hypertrophiée.

Numération globulaire complète

Parfois, votre médecin vous demandera une numération globulaire complète. Ce test sanguin aidera votre médecin à déterminer la gravité de votre maladie en examinant vos taux de diverses cellules sanguines. Par exemple, un nombre élevé de lymphocytes indique souvent une infection comme la mononucléose.

Numération leucocytaire

Une infection mononucléose provoque généralement une augmentation de la production de globules blancs dans l’organisme lorsqu’il tente de se défendre. Un taux élevé de globules blancs ne peut pas confirmer une infection par EBV, mais le résultat suggère qu’il s’agit d’une forte possibilité.

Le test hétérophile

Les tests de laboratoire constituent la deuxième partie du diagnostic du médecin. L’un des moyens les plus fiables de diagnostiquer la mononucléose est le test hétérophile. Ce test sanguin recherche les anticorps, ce sont des protéines que votre système immunitaire produit en réponse à des éléments nocifs. Cependant, il ne recherche pas les anticorps EBV. Au lieu de cela, le test hétérophile détermine votre taux d’un autre groupe d’anticorps que votre corps est susceptible de produire lorsque vous êtes infecté par l’EBV.

Les résultats de ce test sont plus constants lorsqu’il sont effectué entre deux et quatre semaines après l’apparition des symptômes de la mononucléose. A ce stade, vous auriez suffisamment d’anticorps hétérophiles pour déclencher une réponse positive fiable.

Ce test n’est pas toujours précis, mais il est facile à faire et les résultats sont généralement disponibles en une heure ou moins.

Test de détection des anticorps anti-EBV

Si votre test hétérophile se révèle négatif, votre médecin pourrait vous prescrire un test de détection des anticorps anti-EBV. Ce test sanguin recherche les anticorps spécifiques de l’EBV. Ce test permet de détecter la mononucléose dès la première semaine de symptômes, mais il faut plus de temps pour obtenir les résultats.

Comment traite-t-on la mononucléose infectieuse ?

Il n’existe pas de traitement spécifique pour la mononucléose infectieuse. Cependant, votre médecin peut vous prescrire un corticostéroïde pour réduire l’enflure de la gorge et des amygdales. Les symptômes disparaissent habituellement d’eux-mêmes en un à deux mois.

Le traitement vise à soulager vos symptômes. Cela comprend l’utilisation de médicaments en vente libre pour réduire la fièvre et des techniques pour calmer un mal de gorge, comme le gargarisme à l’eau salée. D’autres traitements à domicile peuvent soulager les symptômes, notamment :

  • Beaucoup de repos
  • Rester hydraté, idéalement en buvant de l’eau
  • Consommer des soupes chaudes
  • L’utilisation d’analgésiques en vente libre comme l’acétaminophène (Tylenol)

Contactez votre médecin si vos symptômes s’aggravent ou si vous ressentez une douleur abdominale intense.

Quelles sont les complications possibles de la mononucléose ?

La mononucléose infectieuse n’est généralement pas sérieuse. Dans certains cas, les personnes atteintes de mononucléose contractent des infections secondaires telles que le streptocoque du groupe de la gorge, une sinusite ou une amygdalite. Dans de rares cas, certaines personnes peuvent développer les complications suivantes :

Agrandissement de la rate

Vous devriez attendre au moins un mois avant de faire des activités vigoureuses, de soulever des objets lourds ou de pratiquer des sports de contact pour éviter une rupture de la rate, qui peut être gonflée par l’infection. Discutez avec votre médecin du moment où vous pouvez reprendre vos activités normales. Une rupture de la rate chez les personnes atteintes de mononucléose est rare, mais il s’agit d’une urgence mettant la vie en danger. Appelez immédiatement votre médecin si vous souffrez de mononucléose et ressentez une douleur aiguë et soudaine dans la partie supérieure gauche de votre abdomen.

Inflammation du foie

L’hépatite (inflammation du foie) ou la jaunisse (jaunissement de la peau et des yeux) peuvent parfois survenir chez les personnes atteintes de mononucléose infectieuse.

Complications rares de la mononucléose

Selon les spécialistes, la mononucléose peut aussi causer certaines de ces complications extrêmement rares :

  • L’anémie, qui est une diminution du nombre de globules rouges dans le sang
  • Thrombocytopénie, qui est une diminution des plaquettes, la partie du sang qui amorce le processus de coagulation.
  • Inflammation du cœur
  • Les complications qui touchent le système nerveux, comme la méningite ou le syndrome de Guillain-Barré
  • Gonflement des amygdalesqui peut obstruer la respiration

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